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黑客保护:科技初创企业如何旨在保护生物多样性

2020-02-15 09:03:29来源:

当亚历克斯·德甘(Alex Dehgan)穿过华盛顿特区美国植物园的热带温室的薄雾和高温时,额头上流淌着汗珠。空气不像马达加斯加的森林那样湿热,但温暖的气候使他想起了他在那里度过的两年半,研究狐猴的种群以及脑性疟疾,血吸虫病和痢疾的存活。

Dehgan进入药用植物园,发现了马达加斯加长春花(Catharanthus roseus),这种植物导致了儿童白血病的关键治疗,现在在其自然栖息地中濒临灭绝。接受过进化生物学家培训的德甘说,马达加斯加以其生物多样性而闻名,在1950年代至2000年之间失去了近40%的森林,并可能失去了许多未知的动植物物种。“我们还能找到更多的东西吗?”他纳闷。

在过去的二十年中,这种问题一直困扰着Dehgan。在从事非常规的科学职业之后,包括在阿富汗一个活跃的战区建立了国家公园之后,德甘将自己的退休押注在入侵保护领域上。他想利用技术创新的力量来改变保护生态系统和物种的做法。

他从硅谷借书,在华盛顿特区创立了一家名为Conservation X Labs的非盈利技术初创公司。这项计划只有4年的历史,正在将新人带入保护领域-包括企业家,工程师,计算机科学家和人类学家。它旨在支持可能有助于保护的技术研发。Dehgan说,改变这一领域至关重要。“除非我们从根本上改变保护生物多样性的模型,工具和人员,否则预后并不理想。”?/ p>

小组的主要策略之一是设立奖励以吸引新鲜的才华和想法。迄今为止,它已经发起了六次工具竞赛,以限制传染病的传播,由濒危物种制成的产品的贸易和珊瑚礁的减少。第一种从初创企业生产出来的商业产品“便携式DNA扫描仪”计划在今年年底发布。

雅典俄亥俄大学专注于环境的政治学家杰弗里·达贝尔科(Geoffrey Dabelko)表示,Conservation X Labs既吸引了它带来的资金投入,又与与可能没有想到保护工作的技术人员建立合作关系而出类拔萃。作为联合创始人兼首席执行官,Dehgan对该组织以及打击全球生物多样性的急剧丧失的前景寄予厚望。达贝尔科说:““对谁是保护主义者的假设提出了挑战,”他的野心并不罕见。

创新注入

保护生物学家倾向于广泛旅行,但很少有像Dehgan这样的多元化背景。他出生于伊朗,在美国长大,在获得法律学位之前曾在大学学习动物学和政治学。在1990年代,他在苏联解体后去俄罗斯帮助制定该国第一部环境法律,甚至为了避免被绑架,他甚至在莫斯科动物园住了一段时间。然后,他获得了进化生物学博士学位,并最终于2004年前往伊拉克,在那里他培训了前武器科学家在生态学和保护生物学等领域工作。几年后,他加入了阿富汗战后战争地区的野生动物保护协会,完成了该国30年来首次的广泛野生动植物调查,并建立了其第一个国家公园,班德埃米尔。

Dehgan在担任美国国际开发署(USAID)的科学顾问和首席科学家的角色中发现了技术创新漏洞,该联邦机构负责民用外国援助和发展援助。在2010年代初期,他在那里恢复了代理科学计划,并启动了其全球发展实验室,该实验室致力于蓝天研究。他还看到了“挽救生命”计划的成功,该计划是由美国国际开发署共同发起的一项国际努力。这项倡议有助于扩大采用普拉特邮袋(Pratt Pouch)技术的目的,该技术旨在保存抗逆转录病毒药物,可用于婴儿,以防止出生后不久感染艾滋病毒。它的挑战之一还刺激了Odon Device(Odon设备)的开发,该设备是来自阿根廷的汽车修理工开发的一种辅助阴道分娩的创新技术。

在2014年离开美国国际开发署(USAID)之后,德甘(Dehgan)拒绝了学术界的高管领导职务,并成立了组织,而是决定跳出与众不同的一步。他在2015年与XPrize基金会的首席科学家Paul Bunje合作创立了Conservation X Labs。

自成立以来,Conservation X Labs通过挑战获得了330万美元的奖励。例如,它已与美国国家公园管理局和美国内政部合作,获得了7万美元的奖金,用于及早发现正在杀死夏威夷标志性树种Metrsideros polymorpha的真菌。原始森林和流域。至少从2010年开始,由入侵性甲虫感染的真菌病原体就以惊人的速度杀死树木,该病正在迅速蔓延。星期五,夏威夷姆迪诺亚大学的一名森林管理员J. B.星期五说,比赛可以帮助激发人们对疫情的快速反应。他说:“全世界聪明,聪明的人都在考虑这一问题,并且可以带给我们我们从未想到的想法。”“知道这一点将是一件很高兴的事情。”目前正在为竞赛评估提案,已于4月关闭提交。

Dehgan希望该组织的奖项和其他举措将为保护最深层的问题带来创新的解决方案。数百人已经通过挑战和工程计划吸引了人们,例如“为地球做多天的面对面活动”和一个名为Digital Makerspace的在线技术合作平台,该平台将保护主义者与技术人才相匹配。

来自保护X实验室的一项创新就是ChimpFace,这是一种面部识别软件,旨在打击通过互联网销售而发生的黑猩猩贩运。保育主义者提出了这个主意,Dehgan解释说,但是她没有实现愿景所需的技术专长。Digital Makerspace帮助她组建了开发该技术的团队,该技术使用的算法已经对Jane Goodall Institute提供的数千张照片进行了培训。ChimpFace可以确定是否已将野生黑猩猩非法出售,因为已经对这些动物进行了分类。

拥有15名全职员工的Conservation X Labs也正在开发自己的技术,其中包括一种称为DNA条码扫描仪的手持式电池供电设备。该设备旨在使公园管理员,海关官员,供应链检查员和执法人员能够以非常低的成本找到物品的遗传特性,包括濒危和受保护的木材和海鲜物种以及经常被伪装的野生生物产品,例如犀牛角或穿山甲鳞片。

该扫描仪最早可于今年年底通过位于华盛顿州西雅图市的一家新成立的营利性公司Thylacine Biosciences投入使用。Dehgan说,它的价格预计在100美元左右,这将使其比其他手持式DNA设备便宜一个数量级。另外一个好处是人们不需要阅读就可以使用它。

华盛顿特区的一个环保非营利组织大洋洲(Oceana)的高级科学家金·沃纳(Kim Warner)说,正在部署这种技术。确实需要廉价且易于使用的扫描仪来“在边界上做出决定,以了解进来什么,出什么是什么”?她说。“现在最快捷的方法需要两到三天,您需要训练有素的人员才能解释结果。”?/ p>

Dehgan说,需要新的方法,因为该领域变化缓慢,并且正在努力寻找解决大问题的方法。一个问题是该领域“充满了保护主义者”?他说。“保护生物学协会是一个哀悼者协会,他们哀悼并描述物种的传承。”德甘是该协会的成员,并在2012年至2015年担任理事,他断言人类过多行为和创新不在保护之列。

2017年成为该协会主席的迈克尔·马西娅(Michael Mascia)表示,该组织一段时间以来一直专注于解决方案,但它的发展已涵盖了更多的社会科学以及最近的更多技术。Mascia是首位担任总统的社会科学家,并在弗吉尼亚州阿灵顿国际自然保护协会的Betty and Gordon Moore科学中心领导研究。他的机构正在与Dehgan集团合作,共同获得一项针对手工采矿的有奖支持的挑战,他说Conservation X Labs在建立新兴技术与现场部署之间的桥梁方面发挥着关键作用。

Mascia说,其他人也在做出贡献。微软已经启动了一项AI for Earth计划,该计划为期五年,耗资5000万美元,旨在将人工智能应用于环境挑战。Google X产生了许多项目,其中一个旨在通过气球将互联网连接带到偏远地区的项目。但是,马西娅(Mascia)说,“我们无法解决所有问题。”保护是一个社会过程,它要求人们做出选择并可能改变其行为。

在寻求重新塑造这一领域时,Conservation X Labs面临一些挑战。基金会发现,作为非营利性的保护活动,很难支持团体的非典型使命。该公司必须与大型科技公司竞争,以聘请工程师来制造设备。与传统的保护组织合作也带来了问题。他说,这些任务常常是不一致的:许多任务集中于创造保护区,而不是着眼于可能导致灭绝的特定人为因素,例如动物贩运的经济性。

尽管如此,Dehgan仍然看到了足够的进步机会。他说:“烦恼造成了这些问题。”“我们有能力解决它们。”

自然569,618-619(2019)

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